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12 freelancing lessons for surviving the crisis

17 January 2008

Articles, Freelancing

12 freelancing lessons for surviving the crisis
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2007, a year full of emotions in the professional and personal. I didn’t have much luck in the first part of the year, i lost a client that guaranteed me about 6.000US$ per month; and also one of my designers abandoned me… luckily, in the 6 remaining months i recovered my clients and even exceeded the ammount, and i discovered that i’m good enough in my work to depend on someone. If you want to know how i did it, here’s my year summary!

JANUARY: if you want to survive, be independent

Funrise designs
Part of the job i did for Funrise in the last 2 years.

2007 started badly, i lost my best client (Funrise) due to adjustments in the staff and changes in the company policy my contact was fired, my main source of income since the last 2 years dissapeared in just 1 day. I was living in Germany, renting, paying a mortage in Spain and with almost no income… with this rythm of life i needed an income of about 6000US$/month, a tough month.

Month lesson: never depend on just 1 source of income. Even if it’s a good job, abundant and well paid, don’t leave behind the rest of the clients… think in long term.

FEBRUARY: the best attack is a good attack

Funrise designs
Design for the launch of POG’s (Discs for the latins)

After regreting for a while, i started again, thanks to the work i did for Funrise i have a very complete portfolio, so i decided to attack instead of waiting for the clients to come.

Measures i took:

  1. I started to redesign SOSFactory, oriented more to businesses than small users.
  2. I worked on corporative material to send by mail to my target companies.
  3. I started this blog to assure income by publicity; a plan B for the future.
  4. I kept doing the rest of promotion tasks i usually do.
  5. I sent emails to old clients to say hello and be seen.
  6. Crossed my fingers…

Month lesson: when things are wrong, stay cold, analize the problem, look for solutions and follow them… after that keep working and hope for the best.

MARCH: if there’s no work outside, work inside

SOSFactory progression
At the right, the new logo and mascot of SOSFactory (under development)

The good (or bad) of being a designer is that you always have work to do in your own corporative material: the portfolio, card, the blog… while clients came i dedicated to this tasks:

  1. I made a complete update of SOSFactory’s portfolio, i got rid of old works and replaced them with with other of better quality.
  2. I wrote some articles and tutorials to promote SOSNewbie and i uploaded them to directories and other webs about tutorials. The monthly income of the blog is about 90US$.
  3. Revised a bit of CSS, i started learning PHP and studied in depth the way WordPress works.
  4. I practiced my drawing and searched for new drawers in case i needed them in the future.

Month lesson: if there’s no work, work on your marketing tools.

APRIL: the value of a withrawal on time

Vero and I
Mi girlfriend and I, this month was tough in the personal.

MAY: proximity with the client

Mi friend Chris, a client from Canada whit whom i worked since long ago traveled to Spain for an urgent order. It’s the first time i work face to face with a client, and surprisingly everything was really easy and relaxing, there was even time for fun. I found out i work for people, not for email addresses.

Being freelance and working through the internet has many advantages but it also has it’s negative side, it’s cold and solitary, that’s why it’s important to talk with the client once in a while, even through messenger.

Month lesson: never forget the human factor of your work.

JUNE: search for team mates

Old SOSFactory designs
He was good huh? what a pity

I had a very good designer in his job, very very good… but also very problematic. He was with me since long ago and helped me grow, the problem was that he demanded commitment at the time to collect, but not at the time of assuming responsibilities.

After many concessions from me, mainly for fear to lose that extra quality, he told me he found something else… he abandoned me. That month was very stresing since i had to work for two.

Month lesson: Bad companies wont stop being a bad company no matter what you do. Look for alternatives and stay alert.

JULY: talent is overestimated

SOSFactory mascot designs
The new designs of SOSFactory, did someone doubt that the quality would decrease?

When the worst happened, i found two designers with the right attitude. Also surprisingly, my quality in that area was getting better more than i thought. Now the 3 of us make the work relaxed, in a more creative way and with the same technic quality… i work more, but i’m happier.

Month lesson: talent is 10% inspiration and 90% perspiration.

AUGUST: hunting the first client

Blogging Tips designer
This was the first design for a professional

In 2007 i discovered a new very profitable market, professional blogger; a blog is a very powerfull marketing tool because of it’s immediacy. Once the order is finished, it’s not hard to convince the blogger to make you some publicity, if the blog has a good audience, other bloggers will see you.

I started designing for Bloggingtips, which attracted other bloggers like Theprizeblog, Tylercruz, Bcmblog, John Cow… and some more.

Month lesson: if you want to introduce yourself into the market, get your first order and try to be seen in the sector. After that it’ll be a lot easier.

SEPTEMBER: take care of the client that takes care of you

John Cow designer
Header design for John Cow and it’s Halloween and Christmas versions

The header i designed for Johncow attracted several clients, and to compensate this promotion i designed the Halloween and Christmas versions for free. Which kept attracting more clients; among others Tylercruz, which also gave me more clients.

For the first time since i started this business, i am the one who chooses the clients, not the other way round.

Month lesson: when the publicity that a client makes you attracts more clients, compensate him so he keeps doing it.

OCTOBER: while more expensive you are, the better you are

Expensive logo design
3 years ago i charged 50US$ for a logo, now i charge 500US$

As i have a lot more work than what i can make, i can afford the luxury of rising the prices, extend the delivery dates, choose the orders… i realized that while better conditions i demand to my clients, they treat me better.

Month lesson: appreciate yourself if you want your clients to do the same.

NOVEMBER: not all is up to you

Designs i made for Inxile-Entertainment, a strange case

I can’t give much information, let’s say that a web of my network, the one i barely work in (paradoxes of life), because of factors totally away from my will, it transformed into an authentic phenomenon, producing about 1300US$/month due to publicity.

Month lesson: in every business extern and uncotrollable factors have influence.

December: the next time will be better

New SOSFactory Website
To the right, the new version of SOSFactory

This blog is my second important website after SOSFactory. After a year of intermittent work, the traffic is of about 1300 visits every day, with peaks up to 4000 visits per day, a lot more audience than SOSFactory in the same development stage.

Month lesson: make everything as best as possible, then keep on going, the next time will be better.

This post was written by:

- who has written 58 posts on SOSFactory Blog.

My name’s Sergio Ordoñez I´m illustrator, graphic and web designer. A selection of my work is included at SOSFactory. If you want to support this blog, please be an active member: tweet the posts, participate in the discussions and the exercises :)

Contact the author

  • Sergio Ordonez

    Hola Niel, me alegra que al menos te sirva para ir ganando clientes, ojalá que en poco tiempo puedas salir de ahí­.

    Puedes publicar todo lo que quieras, siempre que enlaces y acredites a la fuente (SOSNewbie) no hay ningún problema.


  • Gabe Seright

    I started freelancing a while ago and I am having trouble getting clients. Also, I have doubts about pricing because I don’t want to scare potentials away.

    What if anything can you suggest??

  • Mano Barrera

    Comencemos diciendo que es un blog bastatnte bueno tirandole a genial, tus experiencias se vuelven consejos y tu forma de trabajo una inspiracion.
    me parece una excelente idea eso de “No descuides los consejos de freelancing”,te vuelves medio gurú medio guia para los que estan empezando y tambien para los que tenemos un raton en este giro.

    ya estamos en mayo y tambien espero que te vaya mejor que el 07.
    Dos abrazos!

  • Pingback: 12 lecciones como diseñador independiente para 2008 « Alumnos ARTCOM:blog

  • Gabriel

    Amazing work. Very talented person. Me prodrias orientar en cuanto al aprendisaje de hacer sketch/drawings? Lamentablemente no he estudiado en una universidad; lo poco que se lo he descubierto utilizando photoshop y illustrator. Sin embargo, reconozco la necesidad de tener por lo menos una pequeña base de conocimiento en cuanto a lo que dibujar/sketch se refiere. Cualquier consejo te lo agredeciria profundamente.
    Saludos desde Chualar, California, USA.

  • NicoSoftx

    Hola Sergio.
    Mi nombre es Nicolas Carvajal, Empleado del Metro de Medellin en Colombia.
    Di con tu blog buscando tutoriales para dibujo en photoshop, y de ess cosas que me he puesto a leer tu desenlace artistico y laboral, y tome tu esperiencia para referenciarla a muchos amigos que trabajan con el arte grafica. Me parece impresionante y espectacular la manera en que has realizado tus sueños.
    Ojala esta empresa, tubiere un artista como tu para que proyectara graficas para sus publicidades, con una calidad artistica como la tuya.
    Me imagino un trencito del Metro de Medellin dibujado a tu estilo…jummm seria espectacular. O algo asi como un logo en una camiceta con una gordita de Botero un edificio colteger y un Metro, al igual que una cabina de metro cable. ideas ideas ideas…
    Si deseas me escribes y te pongo en linea mail, con el area de publicidad de la empresa y le vendes ideas graficas.

    No se de donde seas,
    aunque en la internet la distancia es pequeña,
    Una bienvenida inmensa,
    de esta Fanaticada Antioqueña.

    Si hubieres aqui venido,
    en estas fechas con amores,
    hubieres disfrutado,
    de nuestra feria de las flores.

    Excelente tu trabajo,
    con humildad y con cultura,
    que vivan las artes graficas,
    el dibujo y la caricatura.

    Y para no seguir mas molestando,
    un hasta pronto yo te pido,
    y con un grande abrazo,
    con esta me despido.

  • Sergio Ordonez

    Hola Nicolás, muchas gracias :)

    Ojalá hubiera más empresas como la tuya dondse se valoré al artista, por desgracia en España un artista no vale nada, lo que se buscan son técnicos que cobren y protesten poco :(

    Y muchas gracias por la poesí­a, tú también eres un artista ;)

    Si necesitas cualquier cosa sólo tienes que contactarme mediante el formulario de esta misma página.


  • Mahend

    Thank you
    Sergio, very inspiring,
    Your work awesome
    Think what i read here could save me
    Thank you again


  • NIEL

    Te hablo de CUSCO PERU,
    gracias atus concejos ya me aventure por otras opciones estoy haciendo logotipos, y trabajando algunas webs, tambiem ofreciendo el servicio de diseño entre la gente que me conoce, quisiera saber como le hago para enviar de manera practica correos a mis contactos para hacer campañas en la web…
    gracias anticipadas

  • Sergio Ordonez

    Hola Niel, me temo que no es tan fácil. Eso que quieres hacer se llama SPAM y es ilegal.

    Otra cosa es crear en tu web una newsletter, y enviar información a los que libremente se inscriban.

    También puedes preguntar a la gente si estarí­a interesado en tus servicios, siempre que sea un email personalizado dirigido a esa persona concreta, si no también serí­a considerado SPAM.

  • quanta

    u know how good u r!!

  • javier hernandez

    hola sergio:
    queria pedirte un favor si es posible. tengo 27 años desde que tengo uso de razon dibujo aunque no de tiempo completo “ahora” sigo con ganas de diseñar empeze una pequeña empresa de expresion social. y quiero entrar en el negocio de diseños por computador no se mucho, pero aprendo rapido, llegue a qui gracias a dieggo
    el favor que necesito es que si te gustaria enseñarme no tengo dinero pero te aseguro que cuando empiece a verlo te llegara tu parte. mi necesidad es aprender, si tomas la decision sabia de enseñarme te aseguro que sere un buen discipulo… mis trabajos no son sagrientos ni malvados, pero puedo llegar hacer buenas cosas. tengo un buen computador lo compramos con esfuerzo junto con mi esposa. desde colombia alguien que espera una pronta respuesta.
    Dios te bendiga

  • Sergio Ordonez

    Hola Javier,

    tienes a tu disposición el blog, los tutoriales y los videos, si tienes dudas puedes preguntar en cualquier post, sólo necesitas practicar y practicar.

    Si quieres una crí­tica constructiva contáctame mediante el formulario y te doy mi opinión. Más no puedo hacer, no tengo tiempo material ni para practicar yo mismo :)


  • Lely

    Hace ya un año que descubrí­ tu blog y aunque lo leo muy de vez en cuando, siempre descubro un nuevo post lleno de información interesante.

    Muchas gracias por tus buenos consejos, de las peores situaciones son de las que más se aprenden, me alegro de que consiguieras salir adelante y que te hayan funcionando tan bien las soluciones que te propusiste. La verdad es que es admirable que decidas compartirlas con todos, muchas gracias y deseo que todo te siga yendo tan bien ^_^


  • Pingback: Random questions from a newbie illustrator | SOSFactory Blog

  • Diana

    Hola, Sergio, ojalá sigas escribiendo post sobre freelancing, son muy motivadores,sobre todo para newbies :) tu blog me ha aclarado muchas dudas desde que lo descubrí en 2007 y en ese entonces era sosnewbie.


  • jorge luis

    Puedo decir que aparte de algunos tutoriales esta es mi seccion favorita de tu blog en verdad estoy muy agradecido contigo ya que tus consejos me han servido de mucho, me han ayudado a mejorar y a no darme por vencido espero que te siga yendo de lo mejor, no abandones estos consejos ya sabes que a muchos ayudas

  • tony

    hola que tal queiro decirte que esta chido tu blog por que pues trata sobres temas de diseño y unas de mis dudas bueno un monton jeejje es ala hora de dar precios eso se me dificulta demasiado y otra es de como hacerte de un cliente o de una cartera de clientes si pudieras darme unos consejos porfa te lo agradeceria te dejo mi blog para que veas mis trabajos personales

    • Sergio Ordonez

      Hola Tony, en este blog hay una sección específicamente para esto pero me temo que es más una cuestión de experiencia que de consejo. Al principio a todos nos cuesta pero con el tiempo cogeras soltura :)

  • Mónica

    Creo que de todas las webs y blogs que llevo vistos, éste es de los mejores por dos razones: la calidad en el diseño (resulta agradable a la vista pasear por todas las secciones) y la calidad de los artículos y tutoriales (escritos con humildad, experiencia y sentido común). Me alegra que gente como tú comparta tanto con los demás, ya que no es habitual en este mundo competitivo que quienes más éxitos logran, se paren a pensar en quienes aún están empezando.

    Considero éste un blog con información muy valiosa, sobre todo en lo referente a los freelances, quizá porque me toca más de cerca.

    En realidad hace ya como dos años que leo tus artículos. Gracias por todo lo que desinteresadamente ofreces.


    • Sergio Ordonez

      Muchas gracias a ti Mónica :)

  • Col Dyte

    Hey Sergio, I remember reading this a year ago and thinking how good the article
    was and how it would be to lose that big client. One year later
    and it has just happened to me. Very scary when you have a young family and you don’t know where the next paycheck is coming from. You just have to think that it’s needed to make you better yourself and not get comfortable with how things are. Col